Explicación acerca de las bifurcaciones de una blockchain

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Una bifurcación dura o hard fork es una actualización significativa en el código de software que corre en los nodos de la red de una cadena de bloques o blockchain que hace que las transacciones antes inválidas se consideren válidas y viceversa. Una bifurcación puede reescribir la historia de una cadena de bloques, por ejemplo, puede darse para revertir robos de dinero –como en el caso del hackeo a The DAO–, para reparar fallas de seguridad importantes o para introducir nuevas funcionalidades.

Para que ocurra una bifurcación dura los propietarios de los nodos deben decidir si aceptan los cambios propuestos o no.

Para implementar los cambios, los nodos deben detenerse para recibir la actualización del código la misma que empezará a correr a partir de un número específico de bloque de una cadena de bloques.

Técnicamente, luego de la aplicación de una bifurcación dura, la cadena de bloques original se divide en dos, con la probabilidad de que la variante más antigua desaparezca tarde o temprano –dando origen a un soft fork, lo que ocurre cuando ningún nodo corre–.

Diferencia entre hard fork y soft fork

Ambos tipos de bifurcaciones separan a la cadena de bloques original en dos cadenas, es decir, son esencialmente lo mismo, con la diferencia de que en una bifurcación suave o soft fork, solo una cadena de bloques seguirá siendo válida a medida que todos los nodos adopten la actualización de software, mientras que la otra desaparecerá.

El hackeo a The DAO

Una de las más famosas bifurcaciones duras es la que originó a ethereum classic (ETC). Luego del hackeo de The DAO y el cuasi saqueo de $150 millones de dólares en ether (ETH), ocurrió un hard fork que dividió a la cadena de bloques en dos, es decir, dando como resultado dos mainnets operativas: Ethereum y Ethereum Classic.

A principios de mayo de 2016, algunos miembros de la comunidad ethereum anunciaron el inicio de The DAO, que también se conocía como Genesis DAO. Fue construido como un contrato inteligente en la cadena de bloques de ethereum. The DAO tuvo un período de creación durante el cual cualquiera podía enviar ether a una dirección de billetera especial a cambio de tokens DAO en una escala de 1-100. El período de creación fue un éxito imprevisto, ya que logró reunir el equivalente en ETH a $150 millones de dólares –siendo el crowdfunding más grande de la historia–.

El 18 de junio de 2016, los miembros de la comunidad de ethereum notaron que los fondos de The DAO estaban siendo sustraídos, y que el saldo total de Ether depositado en el contrato inteligente disminuía rápidamente.

Tras el pirateo de The DAO, la comunidad de ethereum votó casi unánimemente con un 89 % a favor de una bifurcación dura, con el fin de revertir las transacciones que desviaron decenas de millones de dólares en ether por parte de un pirata informático anónimo. La bifurcación de la blockchain de ethereum ocurrió el 20 de julio de 2016 en el bloque número 1.920.000.

Es importante comprender que este error no provino de ethereum en sí, sino de The DAO, una organización autónoma descentraliza (DAO, por sus siglas inglés) que se creó en la plataforma de ethereum. El código escrito para The DAO tenía varios errores.

Otra forma de explicar esta situación es comparar ethereum con Internet y cualquier aplicación basada en ethereum a un sitio web. Si un sitio web no funciona, no significa que Internet no funcione, simplemente significa que un sitio web tiene un problema.

Las bifurcaciones de Bitcoin

Las mayores bifurcaciones de la blockchain de bitcoin ocurrieron durante 2017 y lo que va de 2018. Si pensabas que la historia de las bifurcaciones acababa con Bitcoin Cash –agosto 2017–, Bitcoin Gold –octubre 2017– y Bitcoin Diamond –noviembre 2017–, pues no, la blockchain de Bitcoin tiene preparadas, según dicen, al menos 50 bifurcaciones duras a lo largo de este año 2018.

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Las nuevas bifurcaciones realizadas a principios de 2018 llevan los nombres de: Super Bitcoin, Lightning Bitcoin, Bitcoin God (no es broma), Bitcoin Uranium, Bitcoin Cash Plus, Bitcoin Silver y Bitcoin Atom.

Es importante mencionar que al momento de escribir este artículo algunas de estas bifurcaciones duras pudieron ser canceladas. Ahora bien, si efectivamente ocurrieron, las cadenas de bloques resultantes no tuvieron la suficiente acogida por parte de los usuarios y de los mineros y desaparecieron.

Es conveniente mencionar que antes de Bitcoin Cash, la blockchain de bitcoin sufrió tres bifurcaciones duras que dieron origen a Bitcoin XT –diciembre 2014–, Bitcoin Unlimited –enero 2016– y Bitcoin Classic –febrero 2016–, ninguna de las cuales funciona en este momento.

¿Por qué debería preocuparme por las bifurcaciones duras?

¡Es una gran pregunta! Hay varios motivos por los que debes preocuparte:

  1. Al cambiar las reglas del juego, la nueva moneda resultante podría resultar mejor que la original en cuanto a sus características, funcionalidades, aplicaciones, haciendo que la moneda original pierda su valor y, eventualmente, desaparezca.
  2. La bifurcación podría tener un importante impacto en la comunidad de usuarios y desarrolladores, afectando su adopción y valor.
  3. Los poseedores de la moneda original –en la mayoría de los casos– se hacen acreedor de la nueva moneda al momento de la bifurcación. Por ejemplo, si Juan tenía 1 BTC al momento de la bifurcación que dio origen a Bitcoin Cash, Juan se hacía acreedor de 1 BCH.

Para terminar, quiero dejar al lector con esta idea en la cabeza:

La esencia de un sistema distribuido no es ser más eficiente que uno centralizado, es dar más libertad, autonomía, independencia, empoderamiento a sus usuarios. En un sistema distribuido, las decisiones se toman por todos los participantes con base en reglas de consenso definidas, en lugar de ser impuestas por una autoridad central que, en muchos de los casos, se aprovecha de su poder y autoridad, tomando decisiones abusivas o poco convenientes para los intereses de la mayoría.

Estamos siendo testigos del desarrollo de una nueva forma de organizar la sociedad. Bitcoin y blockchain nos están dando la oportunidad de cambiar el balance de poder por el bien del mundo.

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